De medische wereld concentreert zich vol bezorgdheid op de huidige Ebola-uitbraak. Maar wat is Ebola precies en waarom krijgt het zo veel media-aandacht? Tijd om Ebola uit te lichten.

Het “Ebolavirus” bestaat eigenlijk uit vijf soorten waarvan er vier besmettelijk zijn voor de mens. Enkele dagen tot weken na de besmetting krijgt de patient last van koorts en hoofdpijn, maar ook gewrichts- en spierpijn, diarree en braken, interne en onderhuidse bloedingen en het braken van bloed. Als er te veel bloed verloren gaat, zullen nierfalen, ademhalingsmoeilijkheden en onderkoeling tot shock en uiteindelijk tot de dood leiden. Ebolavirussen zijn van de dodelijkste en gruwelijkste. Van de 24 uitbraken sinds de eerste in Congo in 1976 overleefde slechts 1/3de van de besmette personen. Net om die reden is Ebola ook een gevreesd bioterroristisch wapen. Besmetting tussen mensen gebeurt enkel door nauw contact, via lichaamsvocht zoals bloed en braaksel. Ook andere primaten, apen, antilopen, knaagdieren en vleermuizen zijn vatbaar voor de ziekte.Vleermuizen dienen bovendien als besmettingsreservoir. Momenteel wordt vooral de consumptie van vleermuizen in verband gebracht met besmetting. Een vaccin wordt ontwikkeld maar in afwachting daarvan is de behandeling beperkt tot het onderdrukken van symptomen.

De huidige uitbraak begon in december 2013 in Oost- Guinee en het blijkt hier om de dodelijkste van de vijf gekende soorten te gaan: het Zaire Ebolavirus (EBOV). De besmetting komt nu voor in heel Guinee (311 bevestigde gevallen), Liberia (84 bevestigde gevallen), Sierra Leone (419 bevestigde gevallen), en op 25 juli 2014 stierf een besmette Liberiaan, die sinds vier dagen in Nigeria vertoefde. De leefomstandigheden van veel mensen in deze gebieden zorgt ervoor dat het besmettingsrisico nog hoger ligt: een gebrek aan drinkwater, dichtbevolkte gebieden en het eten van zogenaamd ‘bushmeat’Het besmettingsrisico verhoogt door arme leefomstandigheden, beperkt of geen drinkbaar water, dichtbevolkte gebieden en de consumptie van ‘bushmeat’. De consumptie van vleermuizen is dan ook momenteel verboden in Guinee. In Liberia zijn de landsgrenzen zo goed als gesloten en publieke bijeenkomsten verboden.